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민망한 계절, 봄은 언제 오려나김선환 중부본부국장
김선환 중부본부 국장

봄의 화신(花信) 매화가 맹위를 떨치던 시베리아 한기를 견뎌내며 고결한 자세로 봄소식을 전한다. 맑고 지조 높은 청아한 매화는 가난해도 향기를 파는 일이 없다해서 대쪽 선비로 비유된다. 좌고우면하지 않고 어떠한 고난과 악조건 속에서도 꿋꿋하게 자신의 뜻대로 삶을 영위한다.

화형(花兄)과 ‘화괴(花魁)로도 불려지는 매화는 차고 매서운 설한풍 속에서도 움추리지 않고 그 어떤 꽃보다 기장 먼저 꽃을 피운다고는 해서 형(兄)을, 무리 중 우두머리라는 괴(魁)를 써, 처음과 최고인 꽃 중의 꽃을 상징한다. 이외에 청우(淸友), 청객(淸客), 옥골(玉骨), 일지춘(一枝春), 은일사(隱逸士)등으로도 불려진다. 한결같이 청초하고 순결한 품성을 예찬한다.

눈 속의 꽃, 매화는 자태가 화려하고 고혹적이지만, 현란한 몸짓으로 현기증을 일으키는 벚꽃과 달리 청순하고 단아하며 탈속한 절제로 범접할 수 없는 고귀함을 느끼게 한다. 온갖 고난 속에서 인내의 세월을 겪으며 한 점 흐트러짐 없이 끝내 꽃을 피우고야마는 매화의 고고함에서 군자를 연상케 한다.

심한 뒤틀림과 거친 각피에서 이처럼 단아한 꽃과 향기를 내품을 수 있으랴. 이 때문일까. 조선 유학자 퇴계 이황 선생의 매화 사랑은 망호당 심매(望湖堂 尋梅)에서 잘 나타나고 있다. '망호당이일주매(望湖堂裏一株梅) 망호당 뜰 안에 한 그루 매화나무/기도심춘주마래(幾度尋春走馬來) 봄을 찾아 몇 번이나 말을 달려왔던가/천리귀정난여부(千里歸程難汝負) 천리길 가는 길에 그대 저버리고 어이 가랴/고문갱작옥산퇴 (敲門更作玉山頹) 문 열고 옥산이 무너지듯 그대 취하리.'

동각잡기(東閣雜記)에는 '이황 선생이 세상을 떠나던 날 아침 시중에게 매화 화분에 물을 주도록 하고 자리를 정돈한 뒤 조용히 숨을 거뒀다'전한다. 선생의 매화 사랑이 어떠했는지 짐작케 하기에 충분해 보인다.

같은 시대, 퇴계와 함께 16세기 영남학파의 거봉인 남명 조식 선생은 이런 매화의 품성를 그대로 보여준 군자가 아닌가 싶다. 이 시대는 사회적 대립과 갈등 속에서 정치적 혼란기로 사화가 연속적으로 발생한 암울한 시기로 백성의 삶이 피폐했다.  

당시 남명 선생은 과거를 공부하던 중 '대장부가 벼슬길에 나가서는 아무 하는 일이 없고 초야에 있으면서는 아무런 지조도 지키지 않는다면 뜻을 세우고 학문을 닦아 장차 무엇을 하겠는가.'라는 성리대전(性理大典)의 가르침에 크게 깨달음을 얻어 임금과 조정의 숱한 벼슬권유에도 일언지하 거절했다.

단성현감사직소(丹城縣監辭職疏), 흔히 단성소(丹城疏)라고 불리는 사직상소문은 당시뿐만 아니라 현재에도 시사하는 바가 커 소위 최고의 '충언서'로 꾸준히 회자되고 있다.

당대의 어두운 현실과 정치를 신랄하게 비판한 국정비판 상소문의 대병사가 된 단성소 내용에서 남영선생은 '자전(문정황후)은 생각이 깊으시기는 하나 깊숙한 궁중의 한 과부에 지나지 않으시고 전하(명종)께서는 어리시어 다만 선왕의 외로운 한 후사에 지나지 않으시니 천백가지의 천재지변과 만가지의 민심을 어찌 수습하시렵니까' 라고 비판했다. 또한 '전하께서는 무엇을 좋아하시는지 모르겠습니다. 학문을 좋아하십니까. 풍류와 여색을 좋아하십니까.(중략) 전하께서 무엇을 좋아하시느냐에 따라 나라의 흥망이 달려 있습니다.'

문정왕후의 수렴청정이 끝나고 친정을 하고 있던 명종이었지만 문정왕후의 치맛바람에 휘둘리고 외척들이 득세하는 상황에서 시퍼런 직언으로 일침을 가했던 것이다. 한마디로 '세상물정 모르는 과부와 그 아류들로 인해 나라가 누란의 위기에 처해있지만 어린 아이에 불과한 당신이 무얼 어떻게 해서 이 나라를 바로 세우겠는가'라고 반문했다. 어쩌면 빈정거림마저 느껴지는 이 문장은, 절대적 권력인 왕정시대에 신하된 자가 감히 입에 담을 수 있는 말이 아니었다.

명종은 이 상소로 분기탱천해 남명의 목을 치려했으나 신하들이 '학문이 부족해 저리 교만하니 상대할 가치가 없는 인물'이라며 적극 만류한데다 명성이 자자한 당대 최고의 학자를 '임금을 기만하고 업신여긴 죄'를 물어 죽일만한 명분을 얻지 못했다. 필한여류(筆翰如流)의 거침없는 선생의 삶은 봄을 재촉하는 매화를 그대로 닮았다.

경제, 정치, 외교, 안보를 비롯한 국가적 당면 문재와 빙산의 일각일 것으로 보여지는 공공기관 취업비리, 얼굴을 차마 들수 없는 각계각층의 성추문사태가 언제쯤이면 한기를 가르고 봄편지를 보내는 매화처럼 우리에게 다가올런지. 남명 선생의 엄한 꾸지람이 절실한 계절이다.  

한남일보  hannamilbo@hannamilbo.com

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